Combustibles alternativos utilizados en vehículos

Estados Unidos consume más petróleo al año del que produce, según el Departamento de Energía de Estados Unidos. Al explorar varias opciones de combustibles alternativos, los consumidores pueden disminuir la contaminación ambiental, reducir las emisiones químicas tóxicas para los humanos, aliviar la dependencia estadounidense de otro petróleo extranjero y mantener los niveles actuales de los recursos naturales no renovables de la Tierra. La Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. afirma que entre los 50 estados, los residentes de California son los mayores consumidores de vehículos que funcionan con combustibles alternativos. Para compensar los costos más altos de comprar vehículos de combustible alternativo, el gobierno federal y ciertas agencias estatales han ofrecido incentivos a los consumidores que adquieren vehículos que funcionan con combustible alternativo.

biodiésel

El biodiesel puede provenir de fuentes vegetales como el maíz.Fotolia.com»>

••• imagen de campo de maíz por Bionic Media de Fotolia.com

El biodiésel, un tipo de combustible elaborado a partir de aceite vegetal o grasa animal, puede impulsar motores que se encuentran en autobuses, barcos, camiones grandes y equipos eléctricos. Utilizado exclusivamente o mezclado con otros combustibles diésel, el biodiésel se origina a partir de cultivos como la soja y el maíz; además, los hongos, las bacterias e incluso las algas son valiosas fuentes de producción de biodiésel. El uso de biodiesel es económico para el consumidor y respetuoso con el medio ambiente. Para mejorar y aumentar la producción de biodiesel en todo el país, el gobierno de los EE. UU. promulgó la Ley de Alimentos, Conservación y Energía de 2008.

Gas natural comprimido

En Estados Unidos, uno de cada cinco autobuses utiliza gas natural comprimido (GNC) como combustible, afirma la Agencia de Protección Ambiental de Estados Unidos. El GNC proviene del metano, que se origina en los pozos de gas. Los vehículos alimentados con GNC se dividen en dos tipos: los que utilizan GNC exclusivamente y los vehículos de doble combustible capaces de utilizar gasolina o gas natural. La EPA estima que el uso de GNC reducirá significativamente la emisión de gases tóxicos como el monóxido de carbono y los óxidos de nitrógeno. El GNC es abundante, se quema de manera más limpia que la gasolina, contribuye a la eficiencia del motor y no representa un riesgo significativo para la salud si se derrama accidentalmente. El GNC tiene varias desventajas, incluido el aumento de los costos de comprar un vehículo que funciona con GNC y se necesitan paradas más frecuentes para reabastecer de combustible a esos vehículos.

Electricidad

Los automóviles que funcionan con electricidad cuestan entre $ 15,000 y $ 40,000, que es más que los precios de compra de los vehículos convencionales que usan gasolina. Para mitigar los costos de compra más altos, el gobierno federal, en conjunto con los estados, ha promulgado incentivos fiscales, exenciones y tarifas de uso reducidas para quienes compran vehículos eléctricos o vehículos eléctricos. En la actualidad, tiene la opción de comprar un EV que funcione exclusivamente con energía eléctrica o un “híbrido” que use gasolina y electricidad. Las centrales eléctricas suministran la electricidad a los hogares y empresas para su distribución a los vehículos. Los vehículos eléctricos funcionan con paquetes de baterías que transforman la electricidad en energía. Las principales ventajas de comprar un vehículo que funciona con electricidad incluyen la reducción del gasto en combustible y mantenimiento del automóvil, mayor eficiencia del motor, menor incidencia de vuelcos del vehículo y reducción de las emisiones de gases tóxicos y ruido. Los vehículos eléctricos también tienen inconvenientes, incluido un mayor costo de compra, rangos de conducción más cortos debido a la recarga de la batería, menos espacio para pasajeros y carga como consecuencia de las baterías voluminosas y la eliminación de baterías tóxicas.

Etanol

El etanol se deriva de fuentes vegetales y por lo tanto constituye un recurso renovable. Los vehículos que funcionan con etanol no son muy populares hasta el momento debido al alto costo de modificar el motor de un vehículo para que pueda aceptar etanol como combustible y el alto costo de producir etanol. Algunos estados, como Iowa y Nebraska, han exigido que sus vehículos estatales utilicen combustible que contenga un 10 por ciento de etanol; sin embargo, Estados Unidos, a diferencia de Canadá y América del Sur, aún no ha adoptado los vehículos que funcionan con etanol al 100 por ciento.

Hidrógeno

De todos los combustibles alternativos que se utilizan en los automóviles, el hidrógeno es el que se quema de forma más limpia. El hidrógeno proporciona energía a los automóviles ya sea quemándose directamente en el motor o convirtiéndose en electricidad dentro de una celda de combustible. La riqueza de hidrógeno en la Tierra hace de este elemento un candidato ideal para el uso de combustible; por otro lado, para que el hidrógeno se convierta en combustible, debe estar en una forma libre que pueda usarse en los motores de los automóviles. Los inconvenientes del combustible de hidrógeno incluyen el costo de producirlo, representa un peligro explosivo para los pasajeros del vehículo y utiliza petróleo no renovable en su producción.

Gas de petróleo licuado

El gas licuado de petróleo se conoce comúnmente como propano.Fotolia.com»>

••• Imagen del tanque de propano por John Walsh de Fotolia.com

También conocido como propano, el gas licuado de petróleo es un subproducto de la producción de gas natural y el refinamiento del petróleo crudo. Los tanques almacenan GLP como líquido, y el GLP se convierte en gas antes de usarlo en un motor. El GLP es más barato de comprar y más limpio como fuente de combustible que la gasolina. En los EE. UU., el GLP ocupa el tercer lugar después de la gasolina y el diésel como combustible para el transporte. A partir de 2006, ya existen alrededor de 1200 dispensadores de propano en todo California, informa la Comisión de Energía de California.

metanol

Considerado el alcohol más básico debido a su composición simple, el metanol emite humos tóxicos mínimos cuando se quema como combustible. Fabricado a partir de una variedad de fuentes, como gas natural y madera, metanol o alcohol de madera, es energéticamente eficiente, económico y menos inflamable que la gasolina. El uso generalizado de metanol se produce en la industria de los coches de carreras, donde el metanol ha sustituido a la gasolina como combustible.

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