¿Cómo afecta la quema de combustibles fósiles al ciclo del nitrógeno?

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Actualizado el 22 de noviembre de 2019

Por Andy Kirmayer

El nitrógeno ayuda a mantener la diversidad de la vida vegetal, el equilibrio entre los animales de pastoreo y los depredadores, y los procesos que controlan la producción y el ciclo del carbono y varios minerales del suelo. Se encuentra en concentraciones controladas en muchos ecosistemas, tanto en tierra como en el mar. La quema de combustibles fósiles de varios procesos industriales agrega nitrógeno y compuestos de óxido nitroso a la atmósfera, lo que altera el equilibrio del nitrógeno natural, contaminando los ecosistemas y alterando la ecología de regiones enteras.

El aumento de las concentraciones de óxido nitroso a nivel mundial se suma al efecto invernadero, que está calentando constantemente la Tierra. La liberación de óxidos nítricos al aire en grandes cantidades provoca smog y lluvia ácida que contamina la atmósfera, el suelo y el agua y afecta a las plantas y los animales. El aumento de nitrógeno y óxido nitroso es causado por automóviles, centrales eléctricas y una amplia variedad de industrias.

A medida que los óxidos de nitrógeno se filtran en el suelo, este pierde nutrientes como el calcio y el potasio, que son esenciales para mantener el equilibrio en los ecosistemas vegetales. Con la pérdida de estos compuestos, la fertilidad del suelo disminuye. Además, los suelos se vuelven significativamente más ácidos, al igual que los sistemas de arroyos y lagos, a medida que el nitrógeno alimenta el suministro de agua. El nitrógeno se transporta en grandes cantidades desde los ríos hacia los estuarios y las aguas costeras, donde se considera un contaminante.

Esta alteración del equilibrio del ciclo del nitrógeno afecta a la diversidad biológica. Las plantas que se han adaptado durante millones de años a suelos bajos en nitrógeno luchan por sobrevivir. Esto, a su vez, afecta a los microbios y la vida animal que dependen de las plantas para alimentarse. En última instancia, los humanos se ven afectados. Se cree que la disminución de la producción pesquera se debe en parte al exceso de nitrógeno en los ecosistemas costeros.

Los aumentos en las concentraciones de nitrógeno han sido difíciles de rastrear, pero los científicos de la Universidad de Brown en Rhode Island están midiendo la presencia de diferentes isótopos de nitrógeno para encontrar la fuente de nitrógeno en diferentes áreas. Los científicos han descubierto que las proporciones de nitrógeno-14 a nitrógeno-15, basadas en núcleos de hielo tomados en Groenlandia, han cambiado desde la Revolución Industrial. Con un registro de nitratos que se remonta a 1718, el mayor cambio en la proporción ocurrió entre 1950 y 1980, luego de que las emisiones de combustibles fósiles aumentaran rápidamente.

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