Cómo hacer biocombustible con algas

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Actualizado el 24 de abril de 2017

Por Eric Bank, MBA, MS Finanzas

Las algas son organismos microscópicos, similares a plantas, unicelulares, que a veces forman colonias de algas marinas, que se pueden usar para producir biocombustible, que es un combustible derivado de los seres vivos. Mientras se están desarrollando procesos industriales para la producción de biocombustibles a gran escala, una estudiante de entonces de 16 años, Evie Sobczak, ganó la Feria Internacional de Ciencias e Ingeniería de Intel de 2013 por su proceso de convertir algas en biocombustible basado en un garaje. Hacer biocombustible a partir de algas implica cultivar y cosechar las algas, extraer el aceite crudo y luego refinarlo.

Cultivo de algas

Usando materiales de su tienda local de mejoras para el hogar, puede construir una cámara de cultivo en un taller mecánico. La cámara es una caja que contiene una solución de algas en la que se introducen luces de color rojo anaranjado a través de tubos de PVC; esta luz produce la mayor producción de algas. Instale un burbujeador de acuario y paletas eléctricas para crear y agitar burbujas de aire. Las algas absorben dióxido de carbono transportado por burbujas, que utilizan para generar energía a través de la fotosíntesis. Protéjase contra la acumulación de ácido agregando una base, carbonato de sodio.

Cosecha de algas

Después de 12 semanas, combine el polvo de hierro con las algas para formar un polímero de óxido férrico que se precipita en el fondo de la cámara. Después de drenar el exceso de agua, que puede reciclar para cultivar más algas, use un imán potente para eliminar el polvo de hierro sin combinar y recoger la biomasa para su extracción.

Extracción de aceites crudos

Use un sistema de alta presión y alto contenido de sal para disparar la suspensión de algas en una cámara bañada en ondas de sonido de un generador ultrasónico de 1 vatio y aumentada por pequeños cuernos. Estas ondas rompen las paredes celulares de las algas, liberando el contenido interno para su recolección en un vaso de precipitados. Bañar el material recolectado en agua destilada. Se forma una capa lipídica o aceitosa sobre el agua. Desnatar esta capa con una pipeta para recoger los lípidos.

Refinación del biocombustible

Usando un proceso llamado transesterificación, mezcle hidróxido de bario con los lípidos de algas en presencia de metanol. El bario actúa como un catalizador que, durante un período de tres horas, hace que el metanol reaccione con los lípidos para formar biocombustible. A continuación, mezcle violentamente los materiales. Finalmente, lave el residuo de algas con agua destilada. Cuando Evie Sobczak probó el biocombustible resultante de este proceso, descubrió que se quemaba de manera más eficiente que el diesel No. 2. También afirmó que el biocombustible daría un mayor kilometraje al vehículo que el combustible diesel.

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