¿Cuál es la importancia de las serpientes en el ecosistema?

Las serpientes son elementos importantes en sus ambientes nativos, regulando las poblaciones de sus presas. Son exclusivamente carnívoros, lo que significa que son depredadores.

Pero, las serpientes a veces también pueden ser presa de otros depredadores, incluidas otras serpientes. Pueden presentar una amenaza cuando son una especie invasora en un ecosistema donde hay poco o nada para regular su población.

Tanto la introducción como la eliminación de serpientes pueden tener efectos imprevistos en un ecosistema. La utilidad de las serpientes varía desde su importancia ecológica hasta la importancia económica de las serpientes tanto en la industria de las mascotas como en la del cuidado de la salud.

Serpientes como controladores de población

Como carnívoros, las serpientes mantienen bajo el número de sus presas. Los roedores son el mejor ejemplo, ya que se reproducen exponencialmente en ausencia de depredadores, siempre que haya comida. Si bien esto es cierto en un entorno natural, es particularmente cierto en un entorno artificial como cualquier tipo de área de almacenamiento de alimentos.

La Universidad de Nebraska estima que los ratones causan $20 millones en daños anualmente solo en Nebraska. Las serpientes pueden merodear lentamente para cazar, pueden entrar en madrigueras y espacios reducidos donde otros depredadores como gatos o halcones no pueden ir, y no se pueden colocar trampas.

Las serpientes no siempre están en la cima de la red de la vida

Dado que las serpientes no siempre son el principal depredador, pueden convertirse en presas de depredadores superiores. En ese papel en la red de la vida, pasan la generosidad de la población de sus presas a lo largo de la cadena alimentaria. Cuando una gran población de presas atrae y sostiene una gran población de serpientes, esas serpientes se convierten en abundantes presas para aves como halcones y garzas, o mamíferos como zorrillos y mapaches.

Algunas serpientes se especializan en cazar otras serpientes, como la serpiente rey, que puede cazar serpientes de cascabel porque son inmunes al veneno de la serpiente de cascabel.

La introducción de serpientes interrumpe la cadena alimentaria

Desde la década de 1990, grandes serpientes constrictoras de varias especies se han establecido en el sur de Florida. Amenazan a las poblaciones de presas de mamíferos, reptiles y aves que no reconocen a las serpientes como depredadores.

Un ejemplo más antiguo de serpientes invasoras es la serpiente arbórea marrón, que se introdujo en Guam en algún momento de la década de 1950. Caza en los árboles entre pájaros que no se lo esperan. Los esfuerzos de erradicación han ido tan lejos como para arrojar desde el aire a ratones que recibieron una dosis de paracetamol como cebo venenoso.

Las serpientes causan efectos en cascada tanto buenos como malos

Las serpientes pueden desempeñar un papel en la complicada red alimentaria de las relaciones entre especies. Por ejemplo, las serpientes de cascabel de madera en el este de los EE. UU. se alimentan de ratones que son anfitriones de garrapatas de patas negras. Esas garrapatas son un vector de la enfermedad de Lyme, una infección bacteriana.

Cuando las serpientes reducen el número de ratones, se reduce la prevalencia de la enfermedad de Lyme en el medio ambiente. En el caso de la serpiente arborícola marrón, su depredación sobre polinizadores nativos y distribuidores de semillas como pájaros y lagartijas ha reducido la capacidad de regeneración de las plantas nativas, lo que ha reducido la cobertura vegetal en Guam.

Importancia económica de las serpientes

Si bien no es el primer pensamiento de todos, hay algunos factores económicos importantes que las serpientes brindan a la población. Las serpientes brindan entretenimiento en zoológicos y como mascotas. La industria de las mascotas tiene un valor de más de 72 mil millones de dólares en todo el mundo y las serpientes son una parte clave de esa industria.

Además de como mascotas y entretenimiento, la regulación de animales como ratones y otras criaturas portadoras de garrapatas tiene un impacto directo en la industria de la salud. Sin este control de esas poblaciones, la industria de la salud se vería inundada de pacientes portadores de enfermedades transmitidas por garrapatas y roedores (como la enfermedad de Lyme) a un ritmo mucho más alto que el actual.

Otro aspecto de la atención médica afectada por las serpientes es la industria de los antídotos. El antídoto es una gran parte de la industria de la salud/farmacéutica y se utiliza como tratamiento principal para personas y mascotas que reciben una mordedura de serpiente venenosa. Se estima que este mercado tendrá un valor de 2.900 millones de dólares para el año 2025.

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