¿Cuáles son las causas del calentamiento global y el efecto invernadero?

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Actualizado el 22 de noviembre de 2019

Por Frank B. Chávez III

Las temperaturas promedio están aumentando y el clima de la Tierra está cambiando. Estos cambios están relacionados con el calentamiento global y el efecto invernadero. Aunque estos procesos tienen muchas causas naturales, las causas naturales por sí solas no pueden explicar los rápidos cambios observados en los últimos años. La mayoría de los científicos del clima creen que estos cambios están relacionados con una amplia gama de actividades humanas.

El efecto invernadero

El efecto invernadero es un proceso natural que mantiene el clima del planeta lo suficientemente cálido como para sustentar la vida. Recibe su nombre por el efecto que mantiene los invernaderos lo suficientemente cálidos como para sustentar las plantas. Cuando la luz del sol pasa a través de las ventanas de vidrio del invernadero, parte de ella se refleja en el suelo y otra parte se absorbe y luego se libera en forma de ondas de calor. La energía reflejada y las ondas de calor son atrapadas por el vidrio, calentando el invernadero. En lugar de vidrio, nuestra atmósfera contiene gases de efecto invernadero como el dióxido de carbono y el vapor de agua que atrapan parte de la energía del sol. Sin ellos, la Tierra sería demasiado fría para albergar vida.

Calentamiento global

El calentamiento global es un aumento promedio de las temperaturas en la atmósfera inferior y cerca de la superficie de la Tierra. Los científicos han descubierto que la cantidad de gases de efecto invernadero comenzó a aumentar durante la revolución industrial cuando las fábricas y las centrales eléctricas comenzaron a quemar combustibles fósiles como el carbón y el petróleo para obtener energía. A medida que aumenta la cantidad de gases de efecto invernadero en la atmósfera, se atrapa más calor. La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica estima que las temperaturas globales promedio aumentaron alrededor de 1,3 grados entre 1901 y 2000. El Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático estima que si las emisiones de gases de efecto invernadero continúan al ritmo actual o por encima de este, las temperaturas promedio aumentarán entre 3 y 7 grados por 2100. Incluso si las emisiones se reducen sustancialmente a los niveles del año 2000 y se mantienen allí, la Tierra todavía se calentaría alrededor de 1 grado antes de que finalice este siglo.

Emisiones de gases de efecto invernadero

Algunos gases de efecto invernadero provienen de procesos naturales como las erupciones volcánicas. Sin embargo, los científicos creen que la mayor parte del aumento de las emisiones de gases de efecto invernadero se debe a actividades humanas como la quema de combustibles fósiles, la tala de bosques, la agricultura y el almacenamiento de basura en vertederos. El dióxido de carbono, abreviado CO2, es un gas de efecto invernadero que se considera el principal culpable del calentamiento global. Aunque otros gases como el metano, el óxido nitroso y los clorofluorocarbonos pueden atrapar más calor que el CO2, existen en concentraciones mucho más pequeñas y no agregan tanto calor.

Cambio climático

El cambio climático es un cambio a largo plazo en los patrones de precipitación, temperatura o viento que dura varias décadas o más. Los términos «calentamiento global» y «cambio climático» a menudo se usan indistintamente; sin embargo, según la Academia Nacional de Ciencias, el «cambio climático» incluye cambios distintos de los aumentos de temperatura, como cambios en la órbita terrestre, la superficie terrestre y procesos climáticos como la circulación oceánica. El calentamiento global es considerado una de las principales causas del cambio climático actual. Por ejemplo, el aumento de las temperaturas puede alterar la frecuencia y la gravedad de los fenómenos meteorológicos extremos, como tormentas, sequías y olas de calor.

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