Descripción de la tectónica de placas y cómo explica la distribución de la actividad tectónica

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Actualizado el 30 de septiembre de 2021

Por Jason Steele, Ph.D.

Revisado por: Sylvie Tremblay, M.Sc. Biología Molecular y Genética

La Tierra puede parecer algo estático, pero en realidad es dinámica. La Tierra ha pasado por cambios masivos desde su formación, gracias en parte a placas tectónicas. En algunas partes del mundo es común que el suelo se mueva y se sacuda, derribando edificios y creando enormes tsunamis. El suelo puede partirse, arrojando rocas fundidas, humo y cenizas que oscurecen el cielo por cientos de millas. Incluso las montañas, que parecen atemporales, están creciendo lentamente en algunas cordilleras. La teoría que describe todos estos procesos y explica por qué ocurren cuando lo hacen se llama ​placas tectónicas.

Placas tectónicas

La corteza terrestre está formada por grandes placas de roca de forma irregular llamadasplacas tectonicasque flotan sobre un océano subterráneo de roca líquida calentada llamadomagma. En algunas regiones del mundo, particularmente en el fondo del océano, hay áreas donde las placas se están separando. A medida que se propagan, el magma burbujea y se endurece, creando una nueva corteza continental.

En otras áreas, diferentes placas tectónicas se deslizan una hacia la otra. El movimiento de las placas tectónicas que chocan, se separan o simplemente se deslizan una al lado de la otra es responsable de una variedad de actividades tectónicas que incluyen terremotos, volcanes y la formación de montañas.

Límites de placa y terremotos

Cuando Las placas tectónicas se muelen entre sí crean terremotos. Áreas como esta se llamantransformar los límites de las placas. Por ejemplo, el bien estudiado falla de san andres en América del Norte se extiende desde la península de Baja California a lo largo de la mayor parte de la costa del Pacífico de California. Aquí, la Placa del Pacífico Norte se desliza hacia el noroeste a lo largo del borde de la Placa de América del Norte.

A medida que las placas muelen, acumulan energía potencial a lo largo de la falla, que ocasionalmente se libera en forma de vibraciones. La distribución de los límites de transformación en todo el mundo es un importante predictor de la distribución de los terremotos en todo el mundo.

¿Cómo la actividad tectónica forma montañas?

Algunas de las montañas de la Tierra son muy antiguas. Los Montes Apalaches se formaron hace cientos de millones de años y hoy se están erosionando; sin embargo, otras cadenas montañosas, como el Himalaya, son jóvenes y aún están creciendo.

El movimiento de placas que chocan entre sí es responsable de la creación de cadenas montañosas. Cuando dos placas de diferente densidad chocan, forman lo que se llama unlímite convergente​; la placa mas densa essubducidoo forzados hacia el magma debajo de la corteza terrestre.

A medida que la placa más pesada se hunde y se expone a altas temperaturas, libera compuestos volátiles, incluida agua, en estado gaseoso. Estos gases se abren camino hacia arriba y parte de la roca sólida de la placa se derrite, creando nuevo magma. La roca fundida empuja hacia la superficie y se enfría, contribuyendo a la formación de cadenas montañosas volcánicas.

Si las placas que chocan tienen la misma densidad, ambas placas se astillarán y serán forzadas hacia arriba creando imponentes cadenas montañosas. La distribución de montañas en la Tierra es un mapa de áreas actuales y anteriores de colisión de placas tectónicas y refleja la distribución de límites de las placas Al rededor del mundo.

Actividad volcánica

Los gases liberados por las densas placas tectónicas que se subducen a la Tierra crean cadenas montañosas volcánicas. Los gases y el magma líquido que escapan de la placa de fusión en las profundidades de la corteza se acumulan y empujan hacia arriba la corteza. Con el tiempo, la presión aumentará hasta que se libere de forma explosiva en enormes erupciones volcánicas.

Lugares donde las placas se separanllamadolímites divergentestambién son responsables de la actividad volcánica. A medida que las placas se separan, el magma sale a la superficie, aunque no tan explosivamente como con los límites convergentes. La mayoría de los límites divergentes se encuentran a lo largo del lecho marino, pero algunos cruzan masas de tierra, como Islandia. La actividad volcánica regular en Islandia es el resultado de la separación de las placas de América del Norte y Eurasia.

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