Diferencias entre el éter de petróleo y el éter dietílico

Los nombres similares de éter de petróleo y éter dietílico son una fuente frecuente de confusión en los laboratorios y otros lugares que utilizan productos químicos. A pesar de la designación común de «éter», estos son dos productos químicos muy diferentes. Vale la pena entender la diferencia entre los dos ya que, además de ser solventes químicos, tienen poco en común y no se pueden intercambiar.

Diferencias químicas

El éter dietílico es un químico orgánico con la fórmula CH3CH2OCH2CH3. Es verdaderamente un éter, en el lenguaje de la nomenclatura orgánica, ya que tiene un átomo de oxígeno con carbonos a ambos lados, que es el criterio para la clasificación del éter. Extrañamente, el éter de petróleo no es un éter y, de hecho, ni siquiera es un solo químico. Es una mezcla de varios compuestos orgánicos hechos de carbono e hidrógeno, incluidos el pentano y el hexano.

Propiedades físicas

El éter dietílico es un líquido transparente e incoloro a temperatura ambiente. Se congela a -116 grados Celsius y hierve a 35 grados. Sus vapores tienen un olor algo dulce y son más pesados ​​que el aire. Es altamente inflamable, incluso a temperaturas bajo cero. El éter de petróleo también es un líquido incoloro y hierve a una temperatura similar de 38 grados centígrados. Sus vapores tienen un olor más parecido a la gasolina. También es inflamable y produce suficientes vapores para convertirse en un peligro de incendio a temperaturas tan bajas como -18 grados.

Toxicología

El éter dietílico es tóxico, aunque se ha utilizado en el pasado para amortiguar el dolor durante las operaciones. Produce irritación de los ojos, la piel o los pulmones. La inhalación de grandes cantidades puede provocar la pérdida del conocimiento y la ingestión puede provocar náuseas o incluso coma. La exposición a largo plazo conduce al daño hepático. El éter de petróleo también es irritante y puede producir coma por ingestión o inhalación. También se ha encontrado que es un carcinógeno animal.

Limites de exposición

Se ha demostrado que la inhalación de 3400 partes por millón (ppm) de éter de petróleo en el aire durante cuatro horas es fatal para las ratas. Un nivel sustancialmente más alto de éter dietílico (31,000 ppm) fue fatal para los ratones, aunque solo durante media hora. El Instituto Nacional de Seguridad y Salud Ocupacional de EE. UU. (NIOSH) tiene un límite de exposición establecido de 1900 ppm para el éter dietílico, que consideran inmediatamente peligroso. NIOSH permite la exposición al éter de petróleo a niveles promedio de aproximadamente 350 ppm durante la jornada laboral.

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