Factores que han limitado el crecimiento de la población humana

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Actualizado el 22 de noviembre de 2019

Por Robert Paxton

Todas las poblaciones vivas poseen una tendencia al crecimiento. Simultáneamente, estas poblaciones encuentran limitaciones a ese potencial. Algunos factores que afectan el crecimiento de la población humana (y el crecimiento de la población de otros organismos) incluyen la depredación, las enfermedades, la escasez de recursos vitales, los desastres naturales y un entorno hostil.

La humanidad, en mayor o menor medida en varios momentos del curso de la historia, ha experimentado todos estos obstáculos y, en su mayor parte, los ha superado. Si bien podemos superar algunos de estos factores limitantes para los humanos, no somos inmunes a todos ellos.

Definición de factor limitante

Un factor limitante es un factor, condición o característica en un entorno que limita o controla el crecimiento, la abundancia o la dispersión de una población. Estos pueden ser factores dependientes de la densidad (depende de cuántos haya en la población) o independientes de la densidad (no depende del número de la población).

Veamos algunos ejemplos. Un ejemplo de un factor dependiente de la densidad sería la comida. Cuando una población es grande, hay menos comida para alimentar a cada individuo. Esto sigue la definición de factor limitante ya que controla el crecimiento de una población y solo afectará a la población cuando tenga un cierto tamaño/densidad.

Un factor independiente de la densidad serían los desastres naturales. A un incendio forestal, por ejemplo, no le importa el tamaño de la población, pero limitará el crecimiento de la población.

depredación

Los primeros humanos eran cazadores-recolectores que vivían de manera poco diferente a otros animales, y solo usaban herramientas rudimentarias para distinguirse de los mamíferos terrestres menos inteligentes. Los depredadores que sacrificaban las manadas que los humanos también rastreaban representaban amenazas activas para los humanos, y la muerte por depredación, especialmente de los jóvenes y los enfermos, tendría posibilidades limitadas para la proliferación humana. Este fue uno de los principales factores que afectaron el crecimiento de la población humana durante nuestra historia temprana.

El uso del fuego y herramientas cada vez más sofisticadas, en particular armamento, disminuyó estas amenazas y permitió un crecimiento limitado de la población humana.

Los factores limitantes para los humanos incluyen a otros humanos

Otros humanos también representaron una amenaza para el crecimiento general de las poblaciones humanas. Grupos de personas que habitaban la misma región competían indirectamente por recursos vitales como alimentos y agua. También participaron en combates directos por territorio y otros asuntos. La guerra sigue amenazando a las poblaciones humanas. Solo en el siglo XX, las guerras fueron responsables de la muerte prematura de decenas de millones de hombres, mujeres y niños.

Factores medioambientales

El medio ambiente en sí mismo fue, y sigue siendo en muchos casos, uno de los principales factores que afectan el crecimiento de la población humana. La reacción humana y la manipulación del medio ambiente disminuyeron o exacerbaron el problema.

Los cazadores-recolectores, que utilizaban solo la nutrición que crecía naturalmente en forma de vida vegetal o vagaba en forma de vida animal en un área determinada, sufrían déficits nutricionales que afectaban su capacidad para resistir enfermedades, mantener la fertilidad y alimentar a sus crías. Por el contrario, el desarrollo de la agricultura, que explotó con éxito el suelo para hacerlo producir mayores cosechas que las naturales, precedió a una aceleración continua en el crecimiento de la población humana mundial.

Enfermedad

La enfermedad siempre ha sido uno de los mayores factores limitantes para los humanos. Durante la mayor parte de la historia humana, las personas no tenían forma de combatir ni siquiera la más simple de las infecciones. Las enfermedades se llevaron a muchas personas antes de que lograran reproducirse y, de hecho, acabaron con la vida de la mayoría de los niños antes de que cumplieran los cinco años.

Esta impotencia se vio exacerbada con frecuencia por la falta de comprensión del saneamiento y la higiene personal. Solo en los últimos dos siglos la salud humana se ha visto favorecida de manera proactiva por los avances tecnológicos y médicos, como el descubrimiento de los antibióticos. Desde la Segunda Guerra Mundial, las tasas de mortalidad en los países menos desarrollados se han reducido considerablemente.

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