Plantas que viven en cuevas

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Actualizado el 30 de septiembre de 2021

Por J. Dianne Dotson

Revisado por: Sylvie Tremblay, M.Sc. Biología Molecular y Genética

Por su propia naturaleza, las cuevas son generalmente ambientes oscuros. Dado que las plantas dependen defotosíntesis(un proceso que requiere luz solar) para hacer comida, por lo general no se encuentran en las partes más oscuras de una cueva. Quizás te preguntes si hay plantas que crecen en las cuevas. De hecho, la vegetación de las cuevas existe en diversas formas.

TL; DR (Demasiado largo; No leído)

Si bien las cuevas son oscuras y no proporcionan mucha luz solar para la fotosíntesis, hay plantas que viven en cuevas más cerca de sus entradas, desde algas hasta plantas superiores como ortigas especiales.

Plantas de cueva y gradación de luz solar

Si bien a menudo pensamos que las cuevas no tienen luz, hay una gradación de luz en una cueva. Más cerca de la entrada de una cueva, la luz del sol puede penetrar hasta cierto punto. Esto afecta a los tipos de plantas cavernícolas que subsisten en este entorno subterráneo. Por ejemplo, las plantas superiores existen más cerca de la entrada de una cueva, lo que corresponde al aumento de la luz solar. Los tipos más primitivos de plantas subsisten más dentro de una cueva.

Las plantas de cueva más simples

Si bien las plantas verdes necesitan el sol para producir alimentos a través de la fotosíntesis, incluso las cuevas más profundas pueden albergar comunidades de algas prósperas. Este tipo de algas utilizan otras formas de metabolismo, como reacciones redox, que no requieren luz solar. Por lo tanto, las algas pueden crecer en las partes más oscuras de una cueva profunda. Las algas, a su vez, proporcionan alimento para los insectos de las cavernas y otras criaturas, creando un ecosistema y un ciclo alimentario vibrantes.

Las algas verdes, que usan clorofila ayb, se encuentran a menudo en las paredes y techos de las entradas de las cavernas. En las profundidades de las cuevas marinas, las algas rojas prosperan más, como lo harían en la oscuridad de las profundidades del mar. Esto se debe a que las algas rojas utilizan pigmentos de diferentes colores para absorber la luz según la profundidad del agua. Las algas rojas y marrones y las diatomeas usan una combinación diferente de clorofila (clorofila a y c) que las algas verdes (clorofila a y b).

Musgo de cueva

Los musgos, las hepáticas y otras briófitas pueden prosperar cerca de las entradas de las cuevas. Los musgos prefieren más luz y las hepáticas pueden sobrevivir con menos. Estas y otras plantas que viven cerca de la entrada de la cueva sonplantas de la cueva del umbral.

Algunos ejemplos de musgos que crecen en las entradas de las cuevas incluyen el musgo de plumas de cola de zorro (​Thamnobryum alopecurum​) y musgo pluma estriado común (​Eurhynchium estriado​). Los ejemplos de hepáticas que crecen en o cerca de las entradas de las cuevas incluyenConocéfalo conicumyPellia endiviifolia.

Plantas Superiores en Cuevas

Las especies de plantas más avanzadas necesitan más luz solar y no crecen bajo tierra. En el umbral de las cuevas, cerca de la entrada, crecen plantas como la saxifraga, la acedera, la hierba Robert, la hiedra, el maidenhair maidenhair, los helechos de vejiga quebradiza, los helechos lengua de ciervo y la violeta canina. En ambientes con poca luz, como las entradas de cuevas, las plantas crecen más altas para tratar de alcanzar más luz.

Recientemente, sin embargo, una intrigante el descubrimiento se hizo en china: los investigadores descubrieron ortigas cavernícolas que subsisten en ambientes muy oscuros. Las ortigas pertenecen al géneropilea. Se pueden encontrar creciendo en grupos dentro de la entrada de las cuevas, como la cueva Yangzi.

Si bien no crecen en la oscuridad total de una cueva profunda, estas ortigas especiales prosperan en los niveles de luz muy bajos cerca de la entrada de una cueva. Estas ortigas pueden crecer en niveles de luz tan bajos como alrededor del 0,04 por ciento a pleno sol. Se necesita más investigación para aprender acerca de esta notable adaptación.

Raíces profundas en cuevas

Las raíces de las plantas representan otra forma de plantas que crecen en cuevas. En México, las raíces de los árboles en las cuevas son importantes para la cultura maya y su concepto del árbol del mundo. En Quintana Roo, México, se han estudiado raíces de árboles en las paredes y techos de cuevas. Los investigadores han descubierto que las raíces de los árboles de las plantas se expanden profundamente para encontrar agua confiable.

Dado que las cuevas proporcionan fuentes de agua confiables, las raíces de los árboles no son infrecuentes. Estas raíces persisten al crecer a través de fisuras en los ambientes kársticos de una cueva. Algunos de los tipos de plantas que se encuentran con raíces en estas cuevas incluyen ficus, palmeras, cuatro tipos de lianas yloncocarpo,una especie de leguminosa.

Tales raíces pueden colgar del techo de una cueva o extenderse desde las paredes de la cueva. Las raíces también forman a veces masas de raíces en el agua de las cuevas. Estas raíces de árboles proporcionan hábitats para los animales de las cavernas, ya sean visitantes o residentes. También se cree que las raíces como plantas de las cuevas ayudan a desarrollar la ‘leche de luna’, una formación de cuevas blanquecinas que resulta de la interacción de los microbios y el carbonato.

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