¿Qué daños causan los tsunamis?

La palabra japonesa «tsunami» significa «gran ola», y es la forma preferida de referirse a los fenómenos que solían conocerse como maremotos. Los tsunamis no tienen mucho que ver con las mareas oceánicas: son creados por eventos sísmicos, como terremotos y deslizamientos de tierra en el fondo del océano. Cuando llega a tierra, un tsunami crea una catástrofe física y, como consecuencia, deja problemas ambientales y de salud que son igualmente destructivos.

TL; DR (Demasiado largo; No leído)

La fuerza de un tsunami causa daños masivos y pérdida de vidas. Y el empuje del agua salada hacia las fuentes de agua dulce cercanas puede interrumpir la agricultura. Las inundaciones también pueden transportar aguas residuales y sustancias tóxicas a un entorno, lo que representa un riesgo para la salud.

Una ola de destrucción

Muchos tsunamis son demasiado pequeños para notarlos, pero algunos pueden tener una ola líder de hasta 30 metros o más. Sin embargo, a pesar de lo poderosa que es una ola de este tamaño, es la masa de agua detrás de ella la responsable de la mayor parte de la destrucción física. La ola choca contra objetos cerca de la costa y los destruye, pero el agua detrás de ella puede moverse mucho más hacia el interior, levantando edificios de sus cimientos y creando un remolino de escombros.

Pérdida de vida

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades informan que la mayor parte de las muertes que resultan de un tsunami son ahogamientos, pero, debido a la destrucción de la infraestructura sanitaria y de salud pública, las condiciones de salud se deterioran tanto cuando el tsunami retrocede que muchas más personas mueren en el días después del evento. Las condiciones adversas incluyen suministros de agua y alimentos contaminados, falta de refugio y falta de acceso para el personal médico. Las enfermedades pueden propagarse rápidamente y las infecciones menores pueden convertirse rápidamente en importantes. Las personas que no pueden abandonar el área lo suficientemente rápido pueden morir a causa de la exposición si no encuentran refugio.

Impacto medioambiental

Un tsunami llena las fuentes de agua dulce, como arroyos, lagos, acuíferos y embalses, con agua salada y, al mismo tiempo, contamina el suelo. La sal inhibe el crecimiento de las plantas y puede esterilizar las tierras de cultivo durante varios años. Todo el contenido de los edificios comerciales e industriales puede ser arrastrado por la masa de agua y, como resultado, los productos químicos pueden mezclarse en combinaciones peligrosas y pueden ser arrastrados al mar o depositados en el suelo. Esta mezcla incluye aguas residuales sin tratar, lo que aumenta el potencial de enfermedades. La avalancha de agua también puede socavar acantilados, colinas y caminos elevados que no se derrumban de inmediato pero se vuelven inestables y peligrosos.

El terremoto y tsunami de Tohoku de 2011

El tsunami de 2011 en Japón creó un peligro ambiental excepcional al destruir cuatro reactores en la instalación nuclear de Fukushima. El evento contaminó con radiación un área casi tan grande como el estado de Connecticut, lo que obligó a evacuaciones masivas a largo plazo. Este tsunami, causado por un terremoto masivo que midió 9.0 en la escala de Richter, alcanzó una altura máxima de 40.5 metros (133 pies), viajó hasta 10 kilómetros (6.2 millas) tierra adentro y fue responsable de 20,000 muertes, así como de la liberación generalizada de radiación. Los sistemas de enfriamiento del reactor aparentemente funcionaron normalmente durante el evento, pero el dique de protección de la instalación era demasiado bajo para proteger a los generadores de respaldo del avance de la ola.

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