¿Qué organismos comen algas? | ciencia

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Actualizado el 30 de septiembre de 2021

Por Adrianne Jerret

Revisado por: Sylvie Tremblay, M.Sc. Biología Molecular y Genética

Muchos animales marinos comen algas en todo el mundo, desde pequeños crustáceos, incluidos gusanos de cerdas (Polychaeta) y caracoles (Gastropoda), hasta grandes mamíferos como los manatíes (​triqueco​ spp.). Las algas marinas son una valiosa fuente de alimento para los animales marinos que comen algas, llenas de minerales, vitaminas, fibra y proteínas con aminoácidos esenciales.

Tipos de algas

En el mundo científico, las algas marinas se denominan bentónicas. macroalgas, lo que significa que es un tipo de alga visible a simple vista que tiende a fijarse en el fondo marino. Las macroalgas se clasifican además en tres grupos: algas verdes (Chlorophyta), algas pardas (Phaeophyceae) y algas rojas (Rhodophyta). Estos tipos de algas vienen en diferentes formas y tamaños, desde menos de una pulgada hasta 164 pies de largo. A nivel mundial hay aproximadamente 6.200 especies de algas verdes y 1.800 especies de algas pardas y rojas.

Animales marinos que comen algas

El océano está lleno de animales marinos que se alimentan de algas, el principal productor primario de la fotosíntesis. Los tipos de animales que comen algas en ambientes marinos son consumidores primarios y secundarios. En una cadena alimenticia básica de algas marinas, los crustáceos comen las algas, los peces comen los crustáceos y los peces más grandes comen los peces más pequeños, lo que finalmente conduce a los carnívoros de nivel superior como los tiburones (Selachimorpha), los delfines (Artiodactyla) y aves como el albatros (Diomedeidae) . Cuando llegan a la costa, varios tipos de bacterias y hongos colonizan las algas marinas, se alimentan de ellas y las descomponen.

Algas vivas versus en descomposición

Para protegerse de ser comidas vivas, muchas algas marinas tienen defensas químicas. Algunos organismos, como el isópodoLigia pallasiiy anfípodoTraskorchestia traskianaprefieren comer algas maduras y en descomposición en lugar de algas frescas. Una vez que las colonias bacterianas comienzan a crecer en las algas, las hacen más fáciles de digerir. Las bacterias añadidas también pueden aumentar el contenido de nutrientes de esta harina de algas.

Tortugas de mar

Como juveniles, verde tortugas de mar (​Chelonia mydas​) son en su mayoría carnívoros; sin embargo, a medida que envejecen, se convierten en uno de los animales marinos más grandes que comen algas. Sus mandíbulas finamente dentadas están especialmente adaptadas a una dieta vegetariana. Las tortugas marinas verdes usan sus mandíbulas para arrancar pedazos de algas y pastos y raspar las algas de las rocas.

manatíes

manatíes son mamíferos marinos que, de adultos, pesan entre 32 y 108 libras. Todos los días comen el equivalente del 4% al 9% de su peso corporal en vegetación húmeda. La dieta de un manatí consiste en varias algas, pastos marinos, hojas y plantas acuáticas como el jacinto de agua (​Pontederia crassipes​).

Aves de pastoreo

Comer algas no se limita solo a los organismos acuáticos; algunas aves terrestres también disfrutan de una comida de algas. la brana (​branta bernicla​) es un pequeño ganso que vive a lo largo de las costas de Alaska y el Ártico canadiense. Los brants esperan hasta la marea baja y luego buscan pastos marinos y algas, arrancándolos del suelo.

Bosques de algas marinas

Muchos tipos de algas pardas se denominan comúnmente algas marinas. Bosques de algas marinas son un ecosistema importante en muchos océanos templados, ya que proporcionan una fuente de alimento, refugio y lugares de reproducción para muchos animales marinos. Un ejemplo de libro de texto de la cadena de efectos negativos dentro de un ecosistema desequilibrado es la relación entre los bosques de algas marinas, los erizos de mar (Echinoidea), las estrellas de mar (Asteroidea) y, en algunas áreas, las nutrias marinas (​Enhidra lutis​).

Los erizos de mar son el herbívoro principal en los bosques de algas marinas y comen sus presas. Las estrellas de mar y las nutrias de mar se alimentan de erizos de mar, manteniendo su población bajo control. Cuando los niveles de población de estrellas de mar o nutrias de mar caen debido a la explotación, enfermedad o caza, las poblaciones de erizos de mar aumentan, creando «barrios de erizos» ya que los erizos comen bosques enteros de algas marinas y evitan que vuelvan a crecer. Esto tiene efectos drásticos en el resto de los animales que dependen de los bosques de algas marinas para sobrevivir y conduce a una disminución general de la biodiversidad.

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