¿Qué tienen en común todos los organismos vivos?

Aunque aparentemente diversos, los seres vivos u organismos comparten ciertas características esenciales. El sistema de clasificación más reciente acordado por la comunidad científica ubica a todos los seres vivos en seis reinos de vida, que van desde las bacterias más simples hasta los seres humanos modernos. Con innovaciones recientes, como el microscopio electrónico, los científicos observaron el interior de las células y comenzaron a comprender los procesos intracelulares que definían la vida.

Composición

Las células componen toda la vida, realizando las funciones necesarias para que un organismo sobreviva en su entorno; incluso la más primitiva de las formas de vida, las bacterias, consta de una sola célula. Mientras observaba a través de un microscopio rebanadas de tejido de corcho a fines del siglo XVII, el científico Robert Hooke descubrió numerosos compartimentos diminutos a los que acuñó como «células». Después de varios desarrollos con respecto a la estructura y función celular, Robert Virchow compiló un libro, «Patología celular», que describe la naturaleza de las células en relación con la vida. Llegó a tres conclusiones: las células forman la base de toda vida, las células engendran otras células y las células pueden existir independientemente de otras células.

Energía usada

Todos los procesos que ocurren dentro de los organismos, ya sean unicelulares o multicelulares, gastan energía. Sin embargo, el método para obtener esa energía difiere entre organismos. Los organismos llamados autótrofos producen su propia energía, mientras que los heterótrofos deben alimentarse para obtener sus necesidades energéticas. Los autótrofos, como las plantas y algunas bacterias, producen su propio alimento al convertir el dióxido de carbono y el agua en azúcar con la ayuda de la energía solar a través de la fotosíntesis. Otras bacterias autótrofas usan sustancias químicas como el azufre para producir energía en un proceso llamado quimiosíntesis. La energía que necesitan los organismos viene en forma de una molécula llamada ATP o trifosfato de adenosina. Los seres vivos producen ATP al descomponer la glucosa.

Respuesta

Los organismos utilizan sus sentidos para obtener información y tienen la capacidad de reaccionar a los estímulos de su entorno. Incluso los organismos unicelulares como las bacterias y las plantas aparentemente inmóviles pueden responder a los estímulos. Las plantas como los girasoles pueden sentir el calor y la luz, por lo que se vuelven hacia los rayos del sol. Los depredadores, como los gatos, pueden rastrear a sus presas con los agudos sentidos de la vista, el olfato y el oído y luego cazarlos con una agilidad, velocidad y fuerza superiores.

Crecimiento

Los seres vivos crecen y cambian a través del proceso de división celular o mitosis. En organismos compuestos por más de una célula, la mitosis repara las células dañadas o reemplaza las más viejas que han muerto. Además, los organismos multicelulares aumentan de tamaño al aumentar el número de células en sus cuerpos. Los organismos unicelulares toman nutrientes y se agrandan. Crecen hasta cierto punto y luego deben dividirse en dos nuevas células hijas. El proceso de mitosis tiene lugar en cuatro fases. Ciertas señales hacen que las células se dividan. La célula replica su información genética, dando como resultado dos copias exactas de las estructuras portadoras de genes llamadas cromosomas. Las estructuras celulares separan las copias de los cromosomas, moviéndolas a diferentes lados de la célula. Luego, la célula se pellizca por la mitad, creando una nueva barrera para separar las dos nuevas células.

Reproducción

Para que una especie u organismo continúe existiendo, los miembros de la especie deben reproducirse, ya sea asexual o sexualmente. La reproducción asexual produce descendencia que se parece exactamente al organismo progenitor. Ciertos miembros en cada uno de los reinos de la vida pueden reproducirse asexualmente. Las bacterias de Kingdoms Archaebacteria y Eubacteria, la ameba del Kingdom Protista y la levadura del Kingdom Fungi utilizan la fisión binaria para simplemente dividirse en dos, lo que da como resultado dos células hijas idénticas. Los gusanos llamados planarias pueden romper un segmento que se convierte en un nuevo organismo. Las plantas como las papas forman capullos que, cuando se cortan y se plantan, producirán una nueva planta de papa. La reproducción sexual, que permite una mezcla de genes de dos individuos de una especie, evolucionó a partir de la reproducción asexual porque los beneficios del sexo superan sus costos.

Adaptación

Desde el comienzo de la vida, los organismos se han adaptado y evolucionado para sobrevivir de acuerdo con su entorno. Aquellos individuos incapaces de adaptarse a las condiciones cambiantes morirán o no podrán transmitir gran parte de sus genes a la siguiente generación. Muchas veces en la historia de la tierra, especies enteras, incluidos muchos grupos de dinosaurios, se extinguieron cuando no respondieron adecuadamente a los cambios ambientales, como sequías o climas fríos. El ambiente selecciona a aquellos individuos mejor aclimatados para vivir bajo condiciones específicas; estas criaturas tienen las mejores selecciones de compañeros y contribuirán a un mayor porcentaje de descendencia.

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